實驗證植物人有意識能溝通


【明報專訊】植物人究竟聽不聽到外界說話?加拿大男子勞特利(Scott Routley)12年前遇上車禍,腦部重創,連串檢查都顯示他完全沒有意識,也沒有能力溝通,被評估為植物人。但西安大略省大學神經科學家歐文 (Adrian Owen)率領的研究團隊最近發現,勞特利其實有意識,甚至能夠透過腦部活動,回應提問,包括告訴科學家「自己不感到疼痛」。

腦部活動表達「不感疼痛」

歐 文領導的研究團隊,利用磁力共振造影儀器,透過偵測植物人的腦部血液流動變化,得出今次發現。實驗中,研究員先請植物人幻想自己正在打網球,若植物人能夠 聽從指示幻想,流向腦部前方的前運動皮層(premotor cortex)的血液便會增加,而這可由造影掃描儀器探測出來。接着病人會被要求幻想自己在寓所內不同房間走動,這種幻想會觸動腦部另一個完全不同的區域 活動起來,並由掃描儀器探測出來。若植物人做到這兩點,研究員便會請他回答問題,若答案為「是」,就幻想打網球,若「否」則幻想在寓所內行走。透過掃描腦 部血液變化,研究員就能知道他的答案。實驗顯示,約有兩成植物人能回答問題。

歐文說:「我們為勞特利做了數次腦部掃描,分析其腦部活動模式,過程中顯示出他明顯在嘗試回答我們的問題。我們相信他知道自己是誰和身處什麼地方。」他形容,這項發現將可推動改變看護植物人的方式,為植物人改善生活環境。

重大發現足改寫教科書

醫學界向來認為植物人對外界沒有感知能力。勞特利的主診醫生直言,這項發現足以令醫學教科書要重寫,他指出勞特利是典型的植物人,對勞特利有能力顯示認知反 應感到驚奇。勞特利的家人則稱,他們一直相信勞特利有反應,可以晃動拇指或移動眼球來與人溝通,只是醫學人員不肯承認。

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